Tropic Journeys in Nature - Ecuador

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Sunday, September 19, 2010

Cajas National Park

Cajas National Park

The scenery of Cajas National Park is nothing if not dramatic, consisting as it does of a series of interconnected glacial rivers and lakes that weave their way through ancient valleys between high Andean peaks.

Cajas has its origin in the Kichwa word “Caxas”, meaning “cold”, and with an altitude ranging from 3,150–4,445 meters above sea level, this is an undoubtedly chilly but also spectacularly beautiful region. The unusual geological forms have also led to the isolation and specialization of plants and animals that inhabit the area, resulting in the presence of large number of plants found nowhere else, and the chance to encounter rare species.

Of the 152 species of birds which are found here, at least ten are endemic. Red-faced parrots, grey-breasted mountain toucans, masked trogons and tiny and iridescent hummingbirds are some of the most distinctive creatures to watch out for.

The Llavincu Valley Recreation Area has three hiking trails which pass lakes and lookouts, and are recommended for the observation of parrots, horned owls, and hummingbirds. Other lakes of interest include Lagartococha, where visitors can camp, fish and visit the “Cueva de los Muertos” – the Cave of the Dead; Lake Taitachungo and the Playas Encantadas lakes, one of the best spots for glimpsing the magnificent and critically endangered condors.

The Toreadora lagoon located 33 km from the major city of Cuenca, is one of the most visited places of the Park. Here there is an environmental interpretation center that provides information about the area and a trail that leads to the Lagunas Unidas (on the right of the Toreadora lake).

The Park also contains important historical remains. A two to three meter wide wide Inca road or ‘Ingiñán’, leads from the Taitachungo lagoon to Inca "Tambos", or refuges for those traveling across the mountains to the coast. In 1878, the biologist and German explorer Alexander von Humboldt said of this road: "I was surprised to contemplate there, at an altitude that greatly exceeds that of the summit of the peak of Tenerife, the magnificent remains of a road built by the Incas of Peru. It is a roadway, flanked limited by great hewn stones; it can be compared, perhaps, with the most beautiful Roman roads that I have seen in Italy, France and Spain, it is perfectly aligned and it conserves the same address for distance of six or eight thousand meters "

Highlights:

Traditional fishing in the Llavincu Lagoon, which is surrounded by parrots, toucans and hummingbirds.

The Playas Encantadas lakes situated to the north, in the Park’s buffer zone.

Lagartococha Lake, is suitable for fishing and camping.

The Tres Cruces lookout, for stunning views across the Park, and which is also the point where rivers emerge that lead to both the Amazon and the Pacific.

Climate:
The temperature fluctuates between -2 to 18 °C, depending on the altitude and time of day.
While the Park is accessible all year round, the months of October to January are recommended as they are the driest.

What to bring:
Warm clothing.
Waterproof jacket.
Sun screen.
Walking shoes/boots.
Sunglasses.
Hat.
Binoculars for bird-watching.

How to get here:

The Cuenca–Molleturo–Naranjal road that runs from the city of Cuenca to the coast crosses the north of the park, and from here many of the lagoons and the Interpretation Center at Toreadora Lake are easily accessible.

To access the south of the Park, follow the road from Cuenca to Soldados –Angas; this is a tertiary road and may not be accessible year-round.

Local tradition and folklore:

The original settlers inhabited this region from around 500 BC to 500 AD, before the well-organised Cañaris took control of the land. They promoted the worship of the moon, the lakes and mountains and many of their constructions are still visible today. In 1450 the Cañaris were displaced by the Incas, who reigned for only 50 years before the Spanish arrived. Short as their rule was, the Incas were able to construct the royal city of Tomebamba (thought to be on the site of the modern day city of Cuenca) and the road linking it to Tambo de Paredones (now Molleturo).

The area by numbers:

• 4,445: The altitude in meters of the highest point in Cajas National Park.
• 500: The year, BC, of the first human settlements in this area.
• 235: The number of glacial lakes in the Park.
• 43: The number of mammal species found in the Park.



Parque Nacional Cajas

El paisaje del Parque Nacional Cajas es dramático. Compuesto por una serie de lagunas y ríos glaciares interconectados, que recorren valles antiguos entre altos picos andinos.

La palabra ‘cajas’ proviene del quichua caxas, que significa "frío", término muy apropiado puesto que el Parque tiene una altitud que va de los 3.150 a los 4.445 metros sobre el nivel del mar. Es una región indudablemente fría, pero a la vez extraordinariamente hermosa. Además de deleitar la vista, estas insólitas formas geológicas han implicado el aislamiento y por tanto especialización de muchas de las plantas y animales que habitan el área, lo que constituye para el visitante una oportunidad de encontrar especies únicas.

De las 152 clases de aves identificadas en el Parque, por lo menos diez son únicas de la zona. Los loros carirrojos, los tucanes andinos pechigris y los diminutivos colibríes iridiscentes, son algunas de las más destacadas.

El área de recreación del valle Llavincu cuenta con tres senderos que pasan por lagos y miradores recomendados para la observación de loros, trogones enmascarados y varias clases de colibríes de plumaje brillante. Otros lagos interesantes incluyen Lagartococha, donde los visitantes pueden acampar, pescar y visitar la Cueva de los Muertos, Lago Taitachungo, y las lagunas de Playas Encantadas, entre los mejores sitios para observar los magníficos y amenazados cóndores.

La Laguna Torreadora, localizada a 33 km de Cuenca, es uno de los sitios más visitados del Parque y cuenta con un centro de interpretación ambiental que brinda información sobre el área y un sendero que conduce a las Lagunas Unidas (por el lado derecho de la Laguna Toreadora).

El Parque también contiene importantes restos históricos. Un pavimentado camino inca, de 2 a 3 metros de ancho, conduce desde el Lago Taitachungo a los tambos (refugios para viajeros o militares que atraviesan las montañas hasta las costas). En 1878, el biólogo y explorador alemán Alexander von Humboldt dijo sobre esta vía: “Me sorprendió contemplar allí, a una altura que excede con mucho la de la cima del pico de Tenerife, los restos magníficos de un camino construido por los incas del Perú. Es una calzada, limitada por grandes piedras sillares; puede compararse, tal vez, con los más hermosos caminos de los romanos que he visto en Italia, Francia y España, es perfectamente alineada y conserva la misma dirección por seis u ocho mil metros de longitud”

Puntos de interés:

La Laguna Llavincu, donde se puede observar loros, tucanes, colibríes y practicar la pesca tradicional.

El Lago Lagartococha es ideal para pescar y acampar.

El mirador Tres Cruces permite admirar los hermosos paisajes del Parque, y es también el punto donde brotan ríos que luego desembocan en el río Amazonas y en el océano Pacífico.

Las lagunas de Playas Encantadas, situadas hacia el norte, en la zona de amortiguamiento del Parque.

Clima:

La temperatura fluctúa entre los -2°C y los 18°C, dependiendo de la altitud y la hora. Aunque el Parque está abierto durante todo el año, se recomienda visitarlo entre octubre y enero, los meses más secos.

Qué llevar:
• Ropa abrigada.
• Chompa impermeable.
• Bloqueador solar.
• Gafas para el sol.
• Botas o zapatos para caminar.
• Binoculares para la observación de aves.

Cómo llegar:

La carretera Cuenca-Molleturo-Naranjal cruza la zona norte del Parque, y da acceso a la mayoría de los lagos y sitios turísticos del área, así como al centro de interpretación, ubicado en la orilla de la Laguna Toreadora.

Para acceder al sur del Parque, desde Cuenca se puede seguir el camino Soldados-Angas; como esta ruta es de tercer orden, el acceso resulta más difícil en los meses más lluviosos

Tradición local y folclore:

Los habitantes originales de esta región vivieron aquí desde aproximadamente 500 a.C. a 500 d.C., hasta que los bien organizados cañaris tomaron control de la tierra. Ellos promovieron la adoración de la luna, los lagos y las montañas, y muchas de sus construcciones son visibles hasta hoy. Pero en 1450 los cañaris fueron desplazados por los incas, que reinaron durante sólo 50 años antes de la llegada de los españoles. Pese a la corta duración de su dominio, los incas lograron construir la ciudad real de Tomebamba (que se especula se asentaba sobre el mismo sitio que la ciudad moderna de Cuenca) y el camino que lo vinculaba con el Tambo de Paredones (la Molleturo de hoy).

El área en cifras:

4.445: es el punto más alto, en metros, del Parque Nacional Cajas.
500 a.C.: es la fecha aproximada, de los primeros asentamientos humanos en el área.
235: es el número de lagos glaciales en el Parque.
43: es el número de especies de mamíferos que se puede encontrar aquí.

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