Tropic Journeys in Nature - Ecuador

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Ecuador Ecotours

Sunday, September 19, 2010

Chimborazo Wildlife Reserve

The Chimborazo Wildlife Reserve

The major attractions of this Reserve are its two major volcanoes: the snow capped Chimborazo, Ecuador’s highest peak (6,310m) and the somewhat smaller but not less impressive Carihuairazo (5,020m). Both volcanoes are extinct.

But perhaps the real stars of this Reserve are the llamas, alpacas and vicuñas, those attractive yet hardy creatures who thrive in this sometimes harsh environment. The landscape of the high Andean paramo (moorland) is their natural home; they have no trouble chewing the tough mountain grasses and their wonderfully thick fur enables them to deal with the cold climate.

The animals are able to withstand winds of up to 180km/h, while the vicuñas (originally from Peru and Chile) need very little water and can survive in desert-like conditions. Their evolution has taken place in concert with the Paramo itself; while the sharp hooves of cattle damage the low plants, the “cushioned” feet of these South American animals of the camel family protect the ground, conserving the precious water stored beneath the soil.

Their reintroduction has been crucial for the conservation of the Reserve and for other animals such as the Andean fox, the páramo deer, and birds such as the highly endangered condor, the white tipped swift and the Ecuadorian hillstar hummingbird. The welfare of the Reserve is also crucial to a number of indigenous Kichwa communities that live here and still depend on traditional farming and agricultural practices, often unchanged since ancient times.

For active traveller there are many tough hikes and downhill biking trails in the Chimborazo Reserve, as well as the chance for the fit and acclimatised to climb the mountain itself, or beside it, the smaller and easier Carihuairazo. Without tackling the summit, it is also possible to hike up to the Chimborazo refuges or glaciers to take in the spectacular panorama – but qualified guides are essential.

Downhill mountain biking is not for the faint hearted - but this is one of the best regions to have a go, for people of all abilities and fitness levels. There are several operators offering tours and bike rental.

Highlights:

There are many opportunities to visit or even stay with the communities of Chimborazo.
Visiting the local Kichwa communities - who continue to live off the land, work with llamas, spin and dye valuable alpaca wool and produce their own milk, yoghurt and cheese, is also a fascinating experience.

Tourists can find community tourism enterprises which offer tours, guides and accommodation with local families, who receive all the profits.

Climate:

Temperatures vary from minus 3 to plus 14ºC, with extremely changeable weather conditions. Those venturing higher up the mountains should check the forecast before starting out.

What to Bring:

Very warm clothing.
Waterproof jacket.
Sun screen.
Walking shoes/boots.
Sunglasses.
Hat.

If attempting to climb Chimborazo, check with the guide regarding what equipment is provided, and what it is necessary to bring.

How to get here:

The Reserve is located 180 km to the South of Quito, on the Panamerican Highway between the cities of Ambato and Riobamba. The Highway runs along the east side of Chimborazo, from there the Sigsipamba–Cuatro Esquinas–Ruta de los Hieleros road leads into the Reserve.

The Ambato–Guaranda road crosses the Reserve further to the West, and leads to the valleys of Abraspungo and Carihuairazo, while the San Juan road leaves from Riobamba and leads to La Chorrera–Templo Machay–Cuartel Inca–Yanarumi.

Local traditions and folklore:

Here it is possible to learn about ancient traditions such as the Ice Man. Balthazar, the last of his trade, still hauls ice down from the glaciers and it is still possible to hike up to the glacier with him. Leaving early in the morning twice a week, the ice man climbs up to the ice and chips off large chunks, which he wraps in stiff Paramo grass to insulate it before strapping it to the donkeys' backs. The ice is used at Riobamba market, where you will still find fruit juices made with authentic glacial ice.


The area by numbers:

• 10,000: The number of years since Chimborazo´s last eruption.
• 6,310: The height in meters of Chimborazo, Ecuador´s highest peak.
• 145: The number of endemic plant species in the Reserve.
• -3 to +14: The average annual temperature of the Reserve in °C.
• 2: The diameter, in kilometres, of Carihuairazo´s crater – one of the widest in Ecuador.



Reserva de Reproducción Faunística Chimborazo

Aquí la atracción principal son los dos grandes volcanes que se encuentran dentro de la Reserva: el imponente y nevado Chimborazo (6.310 msnm), el pico más alto del país, y el más bajo pero no menos impresionante volcán Carihuairazo (5.020 msnm). Los dos volcanes permanecen inactivos.

Pero las verdaderas estrellas de la Reserva son los animales, las llamas, alpacas y vicuñas, atractivas y resistentes criaturas que sobreviven en este difícil entorno. El desolado y siempre ventoso paisaje del páramo andino es el hogar de estos animales de la misma familia de los camellos, que se han adaptado para masticar el duro pasto de las montañas y tienen un pelaje muy grueso que les permite resistir el clima frío y un viento de hasta 180 km/h; las vicuñas (originaria de Perú y Chile), por ejemplo, necesitan muy poca agua y pueden sobrevivir en condiciones casi desérticas. Estos animales han evolucionado en conjunto con el páramo y ahora aseguran su supervivencia (mientras las patas de los borregos dañan las plantas pequeñas, las de estos animales son acolchonadas y conservan la superficie del páramo y el agua acumulada bajo el mismo).

Su reintroducción ha sido crucial para la conservación de la Reserva, beneficiando adicionalmente a otros animales de esta zona, como los zorros andinos y los venados de páramo, además de aves como el rápido vencejo, el colibrí estrella ecuatoriano y el cóndor, que se encuentra en peligro de extinción. El bienestar de la Reserva es de importancia para las varias comunidades indígenas Kichwa que viven en ella y aún dependen de la agricultura tradicional y sus prácticas, que han mantenido casi intactas desde la antigüedad.

En la Reserva existen varios senderos y rutas para caminatas y paseos en bicicleta, así como la posibilidad de subir al Chimborazo o al Carihuairazo para aquellos aclimatados y en buen estado físico. También se puede caminar hasta los refugios o los glaciares, pero es esencial el apoyo de un guía calificado.

El descenso de la montaña en bicicleta es para los aventureros, y esta es una de las mejores regiones para hacerlo. Es recomendable para personas de todo nivel técnico y estado físico. Existen varias operadoras que ofrecen tours y alquilan bicicletas.

Puntos de interés:

Existen diversas oportunidades de visitar e incluso permanecer con las comunidades de Chimborazo.

Visitar a las comunidades Kichwa locales, que continúan viviendo de la tierra, trabajando con llamas, hilando y tiñendo la valiosa lana de alpaca, además de producir su propia leche, yogur y queso, es una experiencia fascinante.

Clima:

La temperatura varía de -3 a 14 ºC, con condiciones climáticas extremadamente variables. Los deportistas que deseen subir a lo más alto, deben revisar el pronóstico del tiempo antes de empezar su viaje.

Qué llevar:

• Ropa muy abrigada.
• Chompa impermeable.
• Bloqueador solar.
• Zapatos para caminar/ botas.
• Gafas para el sol.
• Sombrero.

Si se desea escalar el Chimborazo, es necesario conversar de antemano con un guía sobre qué equipo está incluido y qué es necesario llevar.

Cómo llegar:

La Reserva está ubicada a unos 160 km de la capital, Quito, entre las ciudades de Ambato y Riobamba. La autopista Panamericana pasa por el lado oriental, y de allí se debe tomar el camino Sigsipamba-Cuatro Esquinas-Ruta de los Hieleros, que lleva hasta la Reserva.

La vía Ambato-Riobamba cruza la Reserva más hacia el oeste, y lleva hasta los valles de Abraspungo y Carihuairazo, mientras que la vía San Juan sale de Riobamba y conduce hasta la Chorrera-Templo Machay-Cuartel Inca-Yanarumi.

Tradiciones locales y folclore:

Aquí es posible observar tradiciones como la de Baltasar, el último hielero, que todavía trae hielo de los glaciares para el mercado de Riobamba. Este emblemático personaje parte temprano, dos veces por semana, para cortar grandes trozos de hielo que luego envuelve en la paja del páramo para aislarlos antes de atarlos sobre la espalda de sus burros. El hielo es usado en el mercado para hacer jugos y batidos.

El área en cifras:
• 10.000: es el número de años desde la última erupción del Chimborazo.
• 6.310: es la altura en metros del volcán Chimborazo, el punto más alto del Ecuador.
• 145: es el número de plantas endémicas en la Reserva.
• -3 a 14: es la temperatura anual promedio en grados centígrados.
• 2: es el diámetro en kilómetros del cráter del volcán Carihuairazo, uno de los más anchos del Ecuador.

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