Tropic Journeys in Nature - Ecuador

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Sunday, September 19, 2010

Cotopaxi National Park

Cotopaxi National Park

In the words of the German explorer and biologist Alexander Von Humboldt, who first saw this impressive mountain in 1802: “Cotopaxi’ s form is the most beautiful and symmetrical of all the huge Andean peaks. It is a perfect cone covered by a layer of white snow that sparkles in the sun, superimposing itself on the blue of the sky”.

And Cotopaxi is just as spectacular today as in Humboldt’s time. It is the highest active volcano in the world and one of Ecuador’s most striking landmarks. The word means Throne of the Moon, and this volcano’s spectacular permanently snow capped cone, located just 60km south of Quito, is the country’s second-highest point at 5,897 meters above sea level. Its dazzling white peak can often be seen from the capital.

Cotopaxi is still young, only some 13,000 years old, and full of life: the last recorded eruption of this imperious volcano was only in 1975. It comes as no surprise that the landscape of this National Park is volcanic, dominated as it is by Cotopaxi and another massive volcano, the extinct Rumiñahui (4,757m) named after an Inca general who refused to surrender to the Spanish and became a symbol of indigenous resistance. The name means face of stone.

While less spectacular than Cotopaxi, Rumiñahui occupies an immense area of ground and has an impressive peak whose jagged chain of blackish stone is covered with snow in winter. Surrounding these two immense masses of rock are the remnants of their eruptions both recent and historic: landslides, solidified lava, and deposits of volcanic ash.

The area is also characterized by an abundance of rivers which spring from the volcanoes´ slopes, gathering the melted snow of their peaks as well as several lakes, including Limpiopungo and the 15 smaller lakes of Las Cajas.

There are lots of opportunities for climbers in Cotpaxi National Park. The climb takes around 6-7 hours, leaving from the José Rivas Refuge at midnight, but for those not wishing to attempt the summit Cotopaxi can still be enjoyed: many tours take you up to the Refuge to admire the views and scenery, and to the glaciers that creep their way down this majestic mountain’s slopes.

The Park is also an excellent spot for hiking, mountain biking and horse riding, many of the local tour operators and local Haciendas offer guides, as well as horses or bikes and all the necessary equipment. Within the Park there is also the Tambopaxi Tourist Complex (3.720 m), a recreation and acclimatization centre that has a restaurant, a hostel and a camping area.

As well as climbing, dramatic landscapes and hardy wildlife, visitors interested in the history of the area may also wish to visit the ancient Inca fortress of Pucará del Salitre.

For bird watchers, the Limpiopungo lagoon is a major hotspot, attracting many of the 80 bird species which inhabit the park, 24 of which are aquatic. The birds include the Andean gull, the condor and the rare black-faced ibis, of which there are only 100 remaining in Ecuador.

Another major attraction for the visitor is that around 85% of the Park’s vegetation - the hardy, green grasses and ferns of the Páramo (moorland), is still in its natural state. The region therefore contains an extremely high number of endemic plants - an estimated 800 - which have adapted themselves to these unsheltered, wind-swept Andean mountain slopes.

Despite the difficult climate, 17 species of mammal have been identified here, including the Andean fox, the common white-eared opossum, the long-tailed weasel, and the white-tailed deer with its reddish colored coat.

Highlights:

The peak of Mt. Cotopaxi dominates the landscape of this park. It is a tough, but non-technical climb, which means that fit, inexperienced climbers can attempt to summit. The climb takes around 6-7 hours, leaving from the José Rivas Refuge at midnight. The Refuge (4,800m, built on the slopes of the volcano, is a two story structure, one for tourists and the other exclusively for climbers. It has a capacity of 100 people.

Operating hours:
Daily 8am-5pm (last entrance at 3pm)


What to bring:
Warm clothing.
Waterproof jacket.
Sun screen.
Walking shoes/boots.
Sunglasses.
Hat.

Visitors wishing to climb Cotopaxi should consult a guide for necessary specialist equipment. The Ministry of Environment advises that prospective climbers take food, a good sleeping bag, appropriate clothes, pitons and crampons, ropes and harness and some sort of protection against the snow for inexperienced climbers.

How to get here:

Cotopaxi National Park is located in the central part of the Andes Mountain Range, 60 km to the south of Quito and 30km to the north of the city of Latacunga. Signs on the Panamerican Highway indicate the turn off for the Caspi Control point, located at 5 kilometers from the main road. From there an internal road leads to El Boliche or to Cotopaxi National Park , 4x4s are recommended.

For a longer but more interesting approach the visitor can take the train from Quito’s Chimbacalle station to the station at the El Boliche National Recreation Area, From here it is possible to enter Cotopaxi National Park (see El Boliche National Recreation Area)

Climate:

The average annual temperature in Cotopaxi National Park, is between 9 and 11°C, although depending on the time of year it can drop as low as 0°C and climb as high as 22°C. The weather on the mountain is subject to its own fluctuations. Dangerous blizzards can occur at the higher altitudes, and climbers need to make sure they check the weather before attempting an ascent.
The area by numbers:
• 3,400 - 5,897: The Park´s altitude, in meters.
• 1975: The year of Cotopaxi’s last recorded volcanic activity.
• 9-11: The average annual temperature, in °C





Parque Nacional Cotopaxi

En las palabras del explorador y biólogo alemán Alexander Von Humboldt, quien vio esta montaña impresionante por primera vez en 1802, “la forma del Cotopaxi es la más hermosa y regular de todos los picos colosales en los Andes. Es un cono perfecto cubierto por una capa blanca de nieve que brilla con el sol, sobreponiéndose al azul del cielo”.

El Cotopaxi, cuyo significado es ‘trono de luna’, es el volcán activo más alto del mundo y es tan impresionante hoy como en el tiempo de Von Humboldt, con su cono simétrico cubierto de nieve permanente, es uno de los sitios más espectaculares del Ecuador. Ubicado a tan solo 60 km al sur de Quito, es el segundo pico más alto del país con 5.897 metros y su cima blanca y deslumbrante incluso puede verse desde la capital.

El Cotopaxi es joven, tiene apenas unos 13.000 años, y sigue lleno de vida: la última erupción de este imponente volcán fue registrada en 1975, por lo cual no es de sorprender que el paisaje del Parque sea sumamente volcánico, dominado por este coloso y otro volcán masivo, el Rumiñahui de 4. 757 msnm, cuyo nombre se deriva del del general inca que se negó a rendirse ante los españoles y se convirtió en un símbolo de la resistencia indígena. Es un masivo volcán inactivo, menos espectacular que el Cotopaxi pero que ocupa una inmensa superficie; cuenta con un impresionante pico quebradizo cuya cadena afilada de piedra negra se cubre de nieve durante el invierno. Alrededor de estas dos grandes masas de roca están los residuos de sus erupciones recientes e históricas: deslizamientos de tierra, lava solidificada y depósitos de ceniza volcánica.

El Parque Nacional es también conocido por la cantidad de ríos que nacen de las pendientes del volcán y que se nutren de la nieve derretida de sus cumbres, y por sus varias lagunas, incluyendo Limpiopungo y las 15 pequeñas lagunas de Las Cajas.

Hay muchas oportunidades para los andinistas en el Parque Nacional Cotopaxi. El ascenso hasta la cumbre del volcán lleva aproximadamente de 6 a 7 horas, partiendo desde el refugio José Rivas, a la media noche. Pero aquellos que prefieren no ascender también pueden disfrutar del Cotopaxi, con los tours que llevan a los visitantes hasta el refugio para admirar la belleza del paisaje y los glaciares que se encuentran en las laderas del volcán.

El Parque es un excelente punto para hacer caminatas, ciclismo y equitación, además de que muchas operadoras turísticas locales y posadas ofrecen guías, caballos, bicicletas y todo el equipo requerido.

Dentro del Parque se encuentra el Complejo Turístico Tambopaxi (3.720 msnm), un centro de recreación y aclimatación que cuenta con un restaurante, albergue y espacio para acampar.

Así como el andinismo, los paisajes dramáticos y las plantas y animales resistentes, los visitantes interesados en la historia de la zona pueden disfrutar de una vista a las ruinas de la antigua fortaleza inca, el Pucará del Salitre.

Para los aficionados a las aves, el lago Limpiopungo es el mejor sitio del Parque, porque atrae a muchas de las 80 especies que habitan el área, de las cuales 24 son acuáticas. Las aves incluyen gaviotas andinas, cóndores e Ibis andinos, de los que solo quedan unos 100 en el Ecuador. A pesar del clima difícil, 17 especies de mamíferos también han sido identificadas aquí, y los turistas pueden observar, entre otros, zarigüeyas de orejas blancas, lobos de páramo, comadrejas de cola larga y venado de cola blanca con su pelaje rojizo.

Otro atractivo para los visitantes es que cerca del 85% de la vegetación del Parque –las resistentes hierbas verdes y helechos del páramo– se encuentra en su estado natural. Por eso, la región contiene un sorprendente número de especies de plantas endémicas –estimadas en unas 800– que se han adaptado a los duros vientos del paisaje montañoso de los altos andinos.

Puntos de interés:

El volcán Cotopaxi domina los paisajes del Parque Nacional. Para los andinistas, la subida es dura pero no exige una gran habilidad, por lo que es perfecto para andinistas inexpertos, que estén en buen estado físico.

El Refugio consiste en una construcción de dos pisos ubicada en las faldas del volcán (4.800 m); un piso es para visitantes y turistas y el otro de uso exclusivo para andinistas. Tiene capacidad para 100 personas.

Horario de Atención:

Diariamente desde las 08h00 hasta las 17h00 (última entrada a las 15h00)

Qué llevar:

• Ropa abrigada.
• Chompa impermeable.
• Bloqueador solar.
• Botas/zapatos para caminar.
• Gafas para el sol.
• Sombrero.

El Ministerio del Ambiente aconseja que, para subir al volcán, es necesario llevar comida, una buena bolsa de dormir, ropa abrigada, piolet y crampones, arnés, cuerdas y algún elemento de protección y aseguramiento contra la nieve para andinistas poco expertos.

Si forman parte de un grupo turístico, los visitantes que deseen escalar el Cotopaxi deben consultar de antemano a su guía respecto al equipo necesario, y qué puede o no estar incluido.

Cómo llegar:

El Parque Nacional Cotopaxi está situado en la parte central de la Cordillera de Los Andes, a 60 km al sur de Quito y 30 km al norte de la ciudad de Latacunga. Desde Quito se debe utilizar la carretera Panamericana Sur hasta la entrada al sitio denominado El Caspi.

Para un recorrido más interesante aunque más largo, los turistas pueden tomar el tren desde Quito hasta la estación del Área Nacional Recreacional Boliche. De allí se puede entrar al Parque Nacional Cotopaxi. (Ver Área Nacional Recreacional Boliche).

Clima:

La temperatura promedio anual es de 9 a 11ºC, pero puede subir hasta 22ºC y descender hasta 0ºC. El clima de la montaña está sujeto a sus propias fluctuaciones. Puede haber ventiscas peligrosas, y por tanto los andinistas deben averiguar sobre el pronóstico antes de intentar la subida.

El Parque en cifras:

• 3.400-5.897: es la altitud del parque en metros.
• 1975: es el año de la última erupción registrada del Cotopaxi.
• 9-11: es la temperatura promedio anual en grados centígrados.

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