Tropic Journeys in Nature - Ecuador

Tropic Journeys in Nature - Ecuador
Ecuador Ecotours

Sunday, September 19, 2010

Cuyabeno Wildlife Reserve

Cuyabeno Animal Reserve

Although the pink river dolphins, manatees and river otters are the main attraction in the Cuyabeno Animal Reserve, the impressive system of rivers and lakes that it is part of Amazon basin, the most extensive and of greatest flow of water in the world, and the presence of more indigenous cultures that any other protected area in the country, together offer unique experiences for the traveler.

Just a few hours from the cities of Lago Agrio (Nueva Loja)and Coca (Francisco de Orellana), this huge (more than 6 thousand hectares) Reserve located in the North East of the country, is one of the most accessible in the Ecuadorian Amazonía. Here, navigating amongst 15 interconnected lagoons, the visitor quickly will quickly be surrounded by Amazon rainforest and its landscapes and exotic sounds that will allow her to feel totally submerged in the deep greenery of this warm, humid and tropical world.

The most impressive part of this unique place is perhaps the number and size of the rivers and lagoons that it contains. The Laguna Grande, Caimancocha, Patococha and la Quebrada de la Hormiga lagoons which are the most frequently visited. But that is not all. The Lagarto river lake complex is formed by the Imuya and Lagarto rivers, together with the Imuya, Redondococha, Delfincocha and Lagartococha lakes as well as many smaller lagoons; the Lagartococha system itself contains 30 dark water lagoons, whose color is due to the organic material in its waters. Of course, it is possible to explore the area on foot. Three trails wind their way into in the area’s tropical forests: La Hormiga, the Saladero de Dantas and el Palma Roja.

Another lagoon, Zancudococha, is the biggest dark water lake in the Ecuadorian Amazon and in this area the forest is well conserved; here the visitor will be able to observe the local wild life by hiking the several paths that snake through the forest. For a different perspective the traveler can climb the 18 metre high "Sacha Urcu" observation tower, which provides a view of the different levels of the tropical forest and a glimpse of some of the Reserve’s animals and birds.

The dense forest is populated by such animals as the Amazon tapir, the anteater, the capybara, the giant armadillo and the tigrillo. And given the environment, it should come as no surprise that Four hundred and ninety three species birds have been identified here, of which 51 are considered threatened . Among the birds the visitors will be able to see along the banks of the rivers are: parakeets, fishing martins, blue and yellow macaws and toucans.

The lakes and the flooded forests, which sometimes remain under water for several months, are also ideal places to observe giant anacondas and alligators.

Seven communities and five indigenous nationalities live in the Reservation: Cofán, Kichwa, Siona, Redwood and Shuar. The Siona and Secoya are the oldest inhabitants, while the other ethnic groups arrived more recently. The Secoya continue to depend on the forest for their livelihood, while the Cofán is the nationality that has kept more of its customs and traditions, they are sustained by the depth of their traditional knowledge of the region’s flora and fauna and the stars that shine over their Amazon world.

More than two decades ago, the Cofán migrated from the upper reaches of the Aguarico River in order to avoid the pollution and destruction of the forest caused by Texaco’s oil operations, Despite their move to a new area, the integrity of the Cofán culture has held in the face of cultural and environmental pressure and a territory of primary tropical forest no bigger than 10,000 ha, located in the River Zábalo area. The Cofán and their traditions are still intact due to both their determination to maintain their culture as was well their high level of internal organization; they have also have received a great deal of support from environmental organizations and ecotourism companies.


The wildlife is Cuyabeno’s biggest attraction, and here the traveler can have such unusual experiences as seeing a six meter long anaconda wrapped in a tree, observing groups of monkeys jumping among the trees, or being accompanied by a pink dolphin playing in the water next to the canoe.

But although the initial attraction is nature, many visitors have ended up getting to know and understand the indigenous cultures of the region by impacting stay in a local community. It is a fascinating cultural experience. In the community the visitor can learn the myths and customs and some words of the local language or be spiritually cleansed by the village shaman.


The Reserve is hot and humid year round, with annual temperatures averaging around 25ºC. April to July are the wettest months, and the driest from December to February.

The average annual rainfall is 3,000 mm.

What to bring:
Insect repellent containing a minimum 30% DEET.
Rubber boots.
Rain poncho.
Light, long-sleeved shirt and long trousers.
Resealable plastic bags to protect clothes, cameras and other electrical items from the rain and/or high humidity.
Sun screen.
Mosquito net if not provided at accommodation.

A yellow fever vaccination may be required several days prior to visiting this Reserve; please seek medical advice before traveling. Anti-malarial tablets may also be necessary depending on the season.

How to get here:

Daily flights from Quito to Coca or Lago Agrio with TAME or Icaro take 30 minutes. The bus takes 7-10 hours and leaves from Quito´s Terminal Terrestre North.

By car the Reserve can be reached by taking the Nueva Loja–Tipishca–Tarapoa road (2 hours) which leads to the Cuyabeno River Bridge, where passes can be purchased for the park. From here transportation is by river as far as the Cuyabeno lagoons (Laguna Grande: 2.5 hours)

From Coca or Lago Agrio the bus takes 2-3 hours to reach the Cuyabeno River Bridge.

For those interested in a more relaxed and more interesting trip, it is possible to reach the Reserve by the Aguarico River, leaving from Lago Agrio or Chiritza. It is a longer journey, but one that will give the traveler a better appreciation of the immensity of the Amazon forest and the area’s system of lagoons, swamps and flooded areas.
Before visiting Cuyabeno tourists should talk to a tour operator that meets certain parameters set down by the administration of the Cuyabeno Reserve. Trips are usually accompanied by a local or naturalist guide.
The area by numbers:

• 12,000: The number of plant species found here, making it one of the most diverse regions on Earth.
• 2006: The year of the last major oil spill in the Cuyabeno River; it caused extensive and irreversible damage.
• 165: The number of mammal species identified in the Reserve.
• 25: The average annual temperature in °C.
• 3-4: The depth, in meters, of the water in the flooded forests which. These areas can remain under water for many months.

Reserva de Producción de Fauna Cuyabeno

La Reserva de Producción de Fauna Cuyabeno ofrece experiencias únicas para los viajeros: el impresionante sistema de ríos y lagos que forma parte de la cuenca amazónica, la más extensa y de mayor caudal del mundo, los delfines rosados, manatíes y nutrias de río, y la presencia de más culturas indígenas que en cualquier otra área protegida del país.

A solo unas pocas horas de las ciudades de Lago Agrio y Coca, esta gran Reserva (más de 6.000 ha) situada en el nororiente del país, es una de las más accesibles de la Amazonia ecuatoriana. Aquí, navegado entre 15 lagunas interconectadas, los visitantes rápidamente se encontrarán rodeados de selva amazónica, con paisajes y sonidos exóticos que les permitirán sentirse completamente sumergidos en el profundo verdor de este mundo cálido, húmedo y tropical.

Quizá lo más impresionante del lugar es el número y extensión de ríos y lagunas que contiene: el complejo del río Lagarto, formado por el río Imuya, el Lagarto, las lagunas Imuya, Redondococha, Delfincocha, Lagartococha y numerosas lagunas menores; el sistema de Lagartococha, que contiene 30 lagunas de aguas oscuras, cuyo color se debe a la materia orgánica vegetal en sus aguas; y la Laguna Grande, Caimancocha, Patococha y la Quebrada de la Hormiga, que son las que más atraen a los visitantes. Por otro lado, es posible explorar la selva a pie, recorriendo los tres senderos que se internan en el bosque tropical: La Hormiga, Saladero de Dantas y Palma Roja.

Otra laguna, Zancudococha, es la más grande de aguas oscuras de la Amazonia ecuatoriana. Aquí la selva está bien conservada y se puede observar el bosque y su vida silvestre al caminar los varios senderos que la serpentean. Para una perspectiva distinta hay la torre de observación, Sacha Urcu, que con sus 18 m de altura permite observar los distintos niveles del bosque tropical y, con suerte, ver algunos de los animales y aves de la zona.

El denso bosque está poblado por animales como tapires amazónicos, osos hormigueros, capibaras, armadillos gigantes, tigrillos y una gran variedad de aves: 493 especies han sido identificadas aquí, de los cuales 51 son consideradas en peligro de extinción. Algunos de las aves que se puede observar son: pericos, martines pescadores, guacamayos azules y amarrillos, y tucanes.

Las grandes lagunas y los bosques inundados, que a veces permanecen bajo el agua durante varios meses, son también lugares ideales para observar anacondas gigantes y caimanes.

Siete comunidades y cinco nacionalidades indígenas viven en la Reserva: cofanes, kichwas, sionas, secoyas y shuar. Los siona y secoya son los habitantes más antiguos, mientras que las demás etnias llegaron a la zona más recientemente. Los secoya siguen dependiendo del bosque para su supervivencia, mientras los cofanes son los que mejor mantienen sus costumbres y tradiciones; se sustentan en el profundo conocimiento que tienen de la flora, la fauna y los astros. Hace más de dos décadas, los cofanes migraron desde la parte alta del río Aguarico para evitar la contaminación y destrucción de bosques que provocó la actividad petrolera de Texaco.

En su nuevo hogar, el pueblo Cofán se ha mantenido a pesar de la presión cultural y ambiental, en un territorio de bosque tropical primario no mayor a 10.000 ha, ubicado en el sector del río Zábalo; los cofanes y sus cultura se encuentran casi intactos gracias a su resistencia y buen nivel de organización interna, además del apoyo de organizaciones ecologistas y empresas de ecoturismo.

Actividades y sitios de interés:

La fauna es la mayor atracción de la Reserva, y aquí los viajeros pueden tener experiencias insólitas como ver anacondas de seis metros envueltas en árboles, observar grupos de monos ardillas saltando entre los árboles o estar acompañados por delfines rosados que juegan en el agua junto a la canoa.

Pero si bien la atracción inicial es la naturaleza, muchos visitantes han llegado a conocer y entender las culturas indígenas de la región al pasar unos días en una comunidad local. Es una experiencia cultural impactante. Entre otras cosas, los viajeros pueden conocer mitos y algunas palabras del idioma local o hacerse una limpia con el shamán de la comunidad.


La Reserva es cálida y húmeda todo el año, con una temperatura promedio anual de 25ºC. La temporada de lluvias va desde abril hasta julio, y la temporada seca desde diciembre hasta febrero.

La precipitación promedio anual es de 3.000 mm.

Qué traer:
• Repelente de insectos (30% DEET).
• Botas de caucho.
• Poncho de lluvia.
• Camisetas ligeras de manga larga y pantalón.
• Traje de baño.
• Linterna.
• Fundas plásticas selladas para proteger ropa, cámaras y otros equipos electrónicos de la lluvia y la humedad.
• Bloqueador solar.
• Sombrero.
• Toldo (en caso de no estar disponible en su lugar de hospedaje).
• Gafas para el sol.

Puede ser un requisito vacunarse contra la fiebre amarrilla unos días antes de viajar a la Reserva; por ello, es preciso consultar a un médico antes de viajar. También pueden ser necesarias pastillas anti malaria, dependiendo de la temporada.

Cómo llegar:

Hay vuelos diarios desde Quito a Coca (Francisco de Orellana) o a Lago Agrio (Nueva Loja) con TAME o Ícaro. Demoran aproximadamente 30 minutos. El bus se demora de 7 a 10 horas y sale desde el terminal terrestre norte de Quito.

En vehículo particular se puede tomar el camino Nueva Loja–Tipishca–Tarapoa (2 horas), que lleva al puente sobre el río Cuyabeno. De ahí se sigue el río hasta las lagunas del Cuyabeno (Laguna Grande: 2,5 horas).

Desde Coca o Lago Agrio, los buses se demoran de 2 a 3 horas para llegar al puente de Cuyabeno, donde se puede comprar entradas para la Reserva. Desde ahí, el único transporte es la lancha.

Para aquellos interesados en un viaje más relajado e interesante, es posible llegar a la Reserva por el río Aguarico, partiendo de Lago Agrio o Chiritza. El recorrido toma más tiempo, pero así se puede comprender mejor la inmensidad del bosque amazónico y el sistema de lagunas, pantanos y áreas inundadas.

Antes de visitar Cuyabeno se recomienda conversar con un operador turístico que cumpla ciertos parámetros establecidos por la administración de la Reserva. Los recorridos se hacen acompañados por guías locales.

El área en cifras:

• 12.000: es el número de especies de plantas encontradas aquí, convirtiéndole en una de las regiones más diversas del mundo.
• 2006: es el año en el que ocurrió el peor derrame de petróleo en el rio Cuyabeno, provocando daños extensos e irreversibles.
• 165: es el número de especies de mamíferos identificados en la Reserva.
• 25: es la temperatura promedio en grados centígrados.
• 3-4: es la profundidad, en metros, de agua de los bosques inundados, que pueden permanecer bajo el agua durante varios meses.

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