Tropic Journeys in Nature - Ecuador

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Sunday, September 19, 2010

Podocarpus National Park

Podocarpus National Park

This National Park is the southernmost of all Ecuador’s protected areas, and gets its name from a tree, the Podocarpus, which is the country’s only native species of conifer.

The Podocarpus is important as it is only found in a very small area on the eastern side of the Andes close to the border with Perú. But it is not the only tree of note in the Park. The Cascarilla, from whose bark Quinine is extracted for use in treating malaria, also grows here, and in the forests of Cajanuma alone, a small area in the south of the Park, there are 70 species of trees.

However, while the trees are the reason for the Park’s existence, the presence of plants and animals from various distinct regions - the Northern and Southern Andes, the Amazon and the Pacific, as well as the very humid area of the Central mountain range and the area semi-arid zone that extends from the north of Peru, means this Park stands out for its level of diversity. And besides trees, the visitor will find 63 species of orchids in the Park, with up to eight species flourishing on the trunk of a single small tree. Twenty five of these orchid species are threatened.

But birds are this reserve’s real strong point. The area’s pristine environments create ideal conditions for the astonishing 560 species found here, representing forty percent of all varieties recorded in the country and six percent of all species recorded worldwide. Many of the birds to be seen here have striking plumage, such as the golden plumed parakeet, and the highland motmot with its brilliant blue crown. Other exotic sapecies include black-mandibilled toucans, with 18cm long bills, and umbrella birds, with their conspicuous umbrella-shaped crests.

Podocarpus is also home to 46 species of mammals and in the Cerro Toledo páramo the traveler will find highly endangered species such as spectacled bears and tapirs, as well as opossums and a tiny deer known as the northern pudu.

In Cajanuma an interpretation centre provides information about the area, and here the visitor will also find a 14km trail leading to the El Compadre Lakes. Other areas of interest include the valleys of Vilcabamba, Yangana and Quinara, famed for the longevity of their residents which is said to be due to the mild climate and medicinal properties of the rivers. According to legend, the deep crevasses of the Quinara valley were used to hide the treasure of the Incas.

In the Sabanilla mountains (Zamora Chinchipe Province) on the south eastern side of the Andes, in the Quebrada de los Muertos y la Quebrada Honda region adjacent to the Park, is the Tapic Halaca Reserve. It is a private reserve created and administered by the Jocotoco Conservation Foundation. Here the visitor will find some 170 species of birds, spectacled bears and mountain tapirs. However, the area’s main attraction is the Jocotoco a recently discovered bird which is only found in continental Ecuador.

Highlights:

Cerro Toledo, an impressive, natural viewpoint in the south of the Park, has great bird-watching.

The El Compadre Lakes, beautiful scenery and recommended for trout fishing and wildlife viewing, especially Tapirs

The Vilcabamaba valley, where the average age of the inhabitants is unusually high.

Climate:

Depending on the altitude, the average annual temperature fluctuates between 6–22 °C. September to December are the driest months.

The relatively mild climate and diverse scenery of the region make Podocarpus ideal for hiking.

What to bring:

Waterproof jacket.
Sun screen.
Walking shoes/boots.
Sunglasses.
Hat.
Binoculars for bird-watching.

How to get here:

The road from the city of Loja to Valladolid leads to the Interpretation Center at Cajanuma.

Further south, from the town of Yambala, another road leads to the region of Numbala Alto, and from there to the Cerro Toledo viewpoint.

To the north, branch of the road between Loja and the city of Zamora leads to Romerillos, which provides access to the Bombuscaro forest.

Local traditions and folklore:

According to legend, the varied fauna and flora are not the only riches hiding in this Park.

When Atahualpa, the last Inca Emperor, was captured by the Spanish, his subjects were ordered to provide as much gold as possible in order to ransom him. Atahualpa, noting the Spaniards' greed, had promised the Spaniards to fill his cell once with gold and twice with silver. But once the Incas had fulfilled their side of the bargain, Atahualpa was given a mock trial and executed. On hearing about his death, the Incas hid the gold they were taking to Cajamarca and according to legend it is here somewhere in the Quinara Valley.

The area by numbers:

• 900-3,600: The altitude, in meters, of the Park.
• 560: The number of bird species identified in the reserve – though estimates suggest it could be as many as 800.
• 46: The number of mammal species found here.
• 40: The percentage of bird species in Ecuador which have been identified in Podocarpus, equivalent to 6% of all the bird species in the world.
• 25: The number of orchid species found here which are endangered.


Parque Nacional Podocarpus

Este parque nacional es la más sureña de todas las áreas protegidas del Ecuador y su nombre se deriva de un árbol, del mismo nombre, que es la única conífera nativa en el país.

El podocarpus solo se encuentra en un área muy reducida sobre el lado oriental de los Andes, cerca de la frontera con Perú. Pero no es el único árbol de importancia en el Parque. El Cascarilla, de cuya corteza se extrae la quinina, usada para tratar la malaria, también crece aquí, y solo en los bosques de Cajanuma, un área pequeña en el sur del Parque. Existen en total 70 clases de árboles.

Pero mientras los árboles son la razón para la existencia del Parque, la presencia de plantas y animales de distintas regiones –los Andes del norte y del sur, el Amazonas y el Pacífico, tanto como el área muy húmeda de la cordillera Central y la zona árida que se extiende desde el norte de Perú– significa que Podocarpus destaca por su nivel de diversidad. Y además de árboles, los visitantes pueden encontrar aquí 63 especies de orquídeas, con hasta ocho especies creciendo sobre el tronco de un solo árbol pequeño. 25 de esas orquídeas están amenazadas.

Pero las aves son el verdadero punto fuerte de la Reserva. Los ambientes prístinos del Podocarpus crean las condiciones ideales para el número sorprendente de 560 especies de aves que se puede encontrar aquí. La cifra representa el 40% de todas las aves identificadas en el Ecuador y el 6% de todas las especies a nivel mundial. Muchas de las aves encontradas aquí tienen un plumaje sorprendente, como los pericos cachetidorados y los momotos serranos con su corona azul radiante. Otras especies exóticas que los visitantes encontrarán incluyen tucanes mandíbula negra y pájaros paraguas con su cresta conspicua en forma de paraguas o sombrilla.

El Podocarpus es también hogar de 46 especies de mamíferos y en el páramo del Cerro Toledo existen varias especies poco comunes, como los osos de anteojos, tapires andinos, y ciervos enanos.

En Cajanuma existe un centro de interpretación y un sendero de 14 km que conduce a los lagos El Compadre. Los valles de Vilcabamba, Yangana y Quinara son célebres por la longevidad de sus residentes, según se dice, debido al clima suave y las propiedades medicinales del agua de los ríos. Y, de acuerdo con la leyenda, las profundas hendiduras de Quinara fueron usadas para esconder el tesoro de los incas.

En la cordillera de Sabanillas (provincia de Zamora Chinchipe), en la ladera suroriental de la cordillera de los Andes, en los sectores Quebrada de los Muertos y Quebrada Honda, que colindan con el Parque, se encuentra la reserva privada Tapic Halaca. Es un área creada y administrada por la Fundación de Conservación Jocotoco, que protege cerca de 170 especies de aves, importantes poblaciones de osos de anteojos y tapires de montaña. Sin embargo, el principal atractivo del área es el jocotoco, un ave recientemente descubierta y única del Ecuador continental.

Puntos de interés:

Los lagos El Compadre son recomendados para la pesca de trucha y la observación de animales, sobre todo tapires.

Cerro Toledo, al sur del Parque, es un mirador natural impresionante desde donde es posible ver una gran cantidad de aves.

El Valle de Vilcabamaba, donde la edad promedio de los habitantes es sorprendentemente alta.

Clima:
Dependiendo de la altitud, la temperatura promedio anual fluctúa entre 6 y 22°C.
La temporada de septiembre a diciembre es la más seca.

El clima suave y los paisajes diversos hacen de esta región un lugar ideal para las caminatas.

Qué traer:
• Chompa impermeable.
• Protector solar.
• Sombrero.
• Gafas para el sol.
• Zapatos/botas para caminar.
• Binoculares para el avistamiento de aves.

Cómo llegar:

El camino Loja-Valladolid conduce al Centro de Interpretación en Cajanuma.

Más al sur, desde el pueblo de Yambala, otro camino conduce a la región de Alto Numbala, y desde aquí al mirador del Cerro Toledo.

Al norte, un ramal del camino Loja-Zamora continúa hasta Romerillos, que da acceso al bosque de Bombuscaro.

Tradiciones locales y folclore:

Según la leyenda, puede ser que la tremenda variedad de plantas y animales no sea la única riqueza escondida en el Podocarpus.

Después de ser capturado por los españoles, el último emperador Inca, Atahualpa, notando la avaricia de los invasores, les prometió llenar su celda una vez de oro y dos veces de plata a cambio de su libertad. Los incas llevaron el oro acordado para liberar al Emperador, pero los españoles incumplieron su palabra y sometieron a Atahualpa a un juicio y lo ejecutaron. Al enterarse de su muerte, los pueblos del imperio escondieron el oro que quedó en sus manos. Se dice que el tesoro fue ocultado en el Valle de Quinara.

El área por cifras:

• 900-3.600: es la altitud, en metros, del Parque.
• 560: es el número de especies de aves identificadas en el Podocarpus, aunque se estima que la cifra podría subir hasta 800.
• 46: es el número de especies de mamíferos que viven en el Parque.
• 40: es el porcentaje de especies de aves identificadas en el Ecuador que se encuentra en el Podocarpus.
• 25: es el número de especies de orquídeas encontradas aquí que están en peligro de extinción.

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