Tropic Journeys in Nature - Ecuador

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Sunday, September 19, 2010

Sangay National Park

Sangay National Park

Sangay National Park, named after one of the world’s most active volcanoes, is one of mainland Ecuador’s largest protected areas. It was named a World Natural Heritage site by UNESCO in 1983.

The park’s area is huge (517,765ha) and besides Sangay volcano includes a number of other spectacular volcanoes, some of which, such as Tungurahua in the extreme north west of the reserve, are active, while others, such as the impressive El Altar, are long extinct. El Altar’s previous name was Kupac Urku which is Kichwa for ‘sublime mountain’, while the present name was introduced by the Spanish conquistadores, impressed by its majestic appearance.

But while these giants among volcanoes are the park’s most visibly impressive feature, the reserve is not just mountains. Here, there is everything for everyone. In Sangay National Park the tourist will find an amazing 327 lakes, the most outstanding being the lake systems of El Altar, Osogoche, Atillo and Sardinayacu and the Culebrillas and Negra lagoons and El Placer hot springs. Sangay Park is also one of the least intervened of all of Ecuador’s protected areas: according to a study carried out in 2002 approximately 85% is still in pristine condition. Its ecosystems are numerous, ranging in altitude from 600 meters above sea level to those at more than 4,700 meters. Here the traveler will be able to see some of the 100 types of mammal that find their niche in the Park, such as the highly endangered mountain tapirs and spectacled bear that still roam the dense forests of the highlands.

There are also birds aplenty to delight birdwatchers, some 343 species in fact. Amongst these the tourist can find the napo sabrewing hummingbird and the coppery-chested jacamar which are only found in Ecuador, And this is also a park for orchid lovers, of the high number of species endemic to this region, some 586, almost half are orchids.

For the adventurous traveler there are also many trails leading through the forests and to the volcanoes. Although due to recent volcanic activity, discretion is advised and visitors should check with the authorities before venturing close to Sangay or Tungurahua, though during periods of major activity, night tours allow visitors to see the glowing rocks spewed into the air from the depths of their craters.

El Altar’s individual peaks with their religious names such as the Nun, the Bishop and the Friars, together form a majestic, snow-capped ridge, offering many opportunities for hikes and spectacular vistas. Trails lead through Andean forests and past gushing waterfalls to Laguna Amarilla, in El Altar’s crater, with views of Mt. Chimborazo, Ecuador’s highest point. The Park’s other picturesque lakes include the Sardinayacu lagoons, the El Placer natural hot springs and the mysterious Osogoche and Atillo lake systems , where hundreds of birds periodically and inexplicably plunge into the water to die.

Highlights:

The many lakes, especially the Laguna Amarilla at the foot of El Altar, with its incredible views and hiking trails.
Night views of fiery red rocks bursting from Tungarahua and Sangay's three craters during an eruption.

Climate:
Average annual temperatures range from 6-24°C, depending on the altitude.

What to bring:
Warm clothing.
Waterproof jacket.
Sun screen.
Walking shoes/boots.
Sunglasses.
Hat.
Binoculars for bird-watching.

How to get here:

The main route into the highlands of the Park is the road between the cities of Baños and Riobamba, which becomes the Panamerican Highway between Riobamba and Azogues in the Province of Azuay. From there a series of smaller roads lead into the Park, including one which goes directly to the Sangay volcano.

The road from Macas, the capital of the Province of Morona Santiago, to Guamote in the Province of Chimborazo, leads right through the heart of the Park, connecting communities in the mountains to the lowlands of the Amazon basin, while the road from Puyo in the Amazon province of Pastaza to Macas is the main route on the Amazon side which provides access to the Park’s lowlands.

Local traditions and folklore:

Indigenous legends associate the lagoons of Osogoche with death, while the name of the nearby small mountain chain of Ayapungo, means "Door of Death".

One theory relates the legends to a strange as yet unexplained natural phenomenon. Periodically, hundreds of birds throw themselves into the lakes of Osogoche and Atillo and drown. While scientists continue to seek meaning behind this unusual act, until now they have been unable to resolve the mystery.

Another tale concerns one of the Atillo Lakes, which was named Colaycocha – ‘Lake of Punishment or Penitence’ as the Puruháes, the ancient inhabitants of the area, apparently punished offenders by dragging them off to this lake to die of cold and hunger, or to drown in its freezing waters.

The area by numbers:

• 343: The number of bird species identified within the Park, although this number could rise on further investigation.
• 100: The number of mammal species found here.


Parque Nacional Sangay

El Parque Nacional Sangay, cuyo nombre se debe a uno de los volcanes más activos del mundo, consta entre las áreas protegidas más grandes del Ecuador. Fue nombrado Patrimonio Natural de la Humanidad por la UNESCO en 1983.

El área del Parque es inmensa (517.765 ha) y además del Sangay incluye varios otros volcanes espectaculares. Algunos, como el Tungurahua en el extremo noroeste de la Reserva, están actualmente activos, mientras otros, como El Altar, están apagados desde hace siglos. El nombre en quichua de El Altar fue Kupac Urku que significa "montaña sublime". El nombre actual fue puesto por los primeros españoles que llegaron al sitio, impresionados por su apariencia imponente.

Sin duda la majestuosidad de sus volcanes es la característica más destacada de este impresionante Parque, pero la reserva no solo posee montañas. Aquí los turistas encontrarán unas 327 lagunas, de las cuales se destacan los sistemas de El Altar, Osogoche, Atillo, Sardinayacu, las lagunas Culebrillas y Negra, así como las aguas termales de El Placer.

El Parque Nacional es también una de las zonas menos intervenidas del país: según un estudio realizado en el 2002, aproximadamente el 85% del área se encuentra en buen estado de conservación. Los ecosistemas son numerosos, variando en altura desde los 600 metros sobre el nivel de mar hasta más de 4.700 metros, y, dentro de ellos, los viajeros pueden ver algunas de las 100 variedades de animales que habitan en el área: como los poco comunes y amenazados tapires y osos de anteojos que todavía habitan los densos bosques de las tierras altas.

Para los observadores de aves hay una riqueza de especies aquí; 343 clases entre las cuales figuran algunas endémicas como colibríes alasables del Napo y jacamares pechicobrizos. Este es también un parque para los aficionados a las orquídeas; del enorme número de especies endémicas de plantas encontradas aquí (586) casi la mitad pertenece a esta especie tan variada y colorida.

Para los aventureros hay muchas posibilidades: se pueden realizar caminatas por los bosques y por senderos que llevan hacia los volcanes, por ejemplo. Sin embargo, y debido a la actividad de los volcanes Sangay y Tungurahua, se recomienda consultar con las autoridades antes de acercarse a ellos. Pero los periodos de alta actividad tienen su lado positivo, y una de las actividades más interesantes es hacer un tour nocturno que permite mirar las rocas incandescentes que arrojan al aire desde lo profundo de sus cráteres.

Los picos de El Altar, con sus nombres religiosos como la Monja, el Obispo y Los Frailes, forman una majestuosa cresta nevada y también ofrecen muchas oportunidades para caminatas y vistas espectaculares. Hay senderos que van por los bosques andinos y pasan por grandes cascadas hacia la Laguna Amarilla, situada dentro del cráter de la montaña, desde donde se puede ver el volcán Chimborazo, el punto más alto del Ecuador. Otros sitios pintorescos dentro del Parque incluyen: las lagunas de Sardinayacu, las piscinas termales naturales de El Placer y los misteriosos lagos de Osogoche y Atillo, donde cientos de pájaros periódica e inexplicablemente se arrojan al agua para morir.

Puntos de interés:

Las lagunas, en particular La Laguna Amarilla, al pie de El Altar, con sus increíbles vistas y senderos para caminatas.

La observación nocturna de las erupciones del Tungurahua y los tres cráteres del Sangay.

Clima:

La temperatura promedio anual dentro del Parque puede variar desde 6 a 24ºC, dependiendo de la altitud.

Qué traer:

• Ropa abrigada.
• Chompa impermeable.
• Protector solar.
• Zapatos/botas para caminar.
• Gafas para el sol.
• Sombrero.
• Binoculares.

Cómo llegar:

Para entrar al sector occidental y la parte alta del Parque, la carretera principal es la de Baños-Riobamba, que se transforma en la Panamericana entre las ciudades de Riobamba y Azogues. Varios caminos de segundo orden conducen al Parque, incluyendo uno que va directamente al volcán Sangay.

La carretera desde Macas, la capital de la provincia de Morona Santiago, hasta Guamote, en la provincia de Chimborazo, cruza por la mitad del Parque, conectando así comunidades de las Sierra con las tierras bajas de la Amazonia; mientras que la carretera desde Puyo, en la provincia amazónica de Pastaza, hasta Macas, es el camino principal del lado oriental del Parque y el principal acceso a las tierras bajas.

Tradiciones locales y folclore:

Las leyendas de los indígenas asocian el área de las lagunas de Osogoche con la muerte, mientras el nombre del pequeño ramal montañoso de Ayapungo, significa “puerta de la muerte”.

Una teoría prevalente relaciona las leyendas con un extraño y hasta ahora inexplicable fenómeno natural. Periódicamente, cientos de aves se lanzan a las aguas de las lagunas de Osogoche y Atillo para morir. A pesar de que los científicos han buscado durante años la causa de este acto inusual, hasta la actualidad no logran descifrar el misterio.

Según otra historia, una de las lagunas de Atillo fue nombrada Colaycocha, que significa ‘el lago del castigo o de la penitencia’, debido a que los puruháes, los antiguos habitantes del sector, castigaban a sus malhechores arrastrándolos al lago para que murieran de frío y hambre, o ahogados en el agua gélida.

El área en cifras:

343: es el número de especies de aves identificadas en el Parque, aunque con más investigación este número podría incrementarse.
100: es el número de especies de mamíferos encontrados aquí.

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